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读《弦理论》

2020.10.4 多年前我对网球有一种迷恋,即使现在很少打球,我也常常想起网球,尝试用笨拙的文笔描绘这一运动(或许网球并不与众不同,但无疑是“最孤独的运动”)。也许世界上没有其他人比大卫·福斯特·华莱士能更好的描写网球,他是一位不入流网球选手、一流作家、超一流网球作家。 《弦理论》是一本华莱士关于网球的短篇合集,获誉无数,看似写网球,实则写人生。深刻的洞见、犀利的比喻、幽默感十足的文笔,还有冗长的注释是华莱士文章的典型特点。 前两年我在亚马逊买了一本《弦理论》英文版("String theory")作为收藏。他的文字排句在某种程度上很复杂,但选词极为精准,例如下面的关于天才的片段: "Maybe what keeps us buying in the face of constant disappointment is some deep compulsion both to experience genius in the concrete and to universalize…
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一封写给计算机的“情书”

2021.2.14 第一次遇见你时我还是一名15岁的少年,3.5寸磁盘、红色警报、局域网,这是我对你的最初印象。不曾想到你作为亲密伙伴已陪伴了我二十年,而在余生我们仍将亲密合作。 第一次拥有你是2000年春节,我说服家里人费了九牛二虎之力把你从北京运到身边,奔腾3处理器、256M内存和独立显卡。你来到家的那天我欣喜若狂,以至于睡过了头,第二天早上第一节课是高中数学班主任期末考试评讲,我被罚站了一节课。望着并不太好的成绩单,我若有所失,但心想好在我拥有了自己的电脑。  2000年夏天是国内互联网兴起的开端,似乎每个人都被计算机、互联网、QQ和游戏冲昏了头;我用家里电话56K拨号上网,第一次体验了在家上网的感觉,可电话费差点让我挨打。我见到了本地第一家网吧老板,他大我只有几岁,是邻居朋友,他对计算机非常痴迷,是我认识的第一位“极客”。 大学专业选择计算机、研究生读计算机、工作后从事和计算机紧密相关的工作。这二十多年我们相处了多少时间,16岁的青葱少年已成为中年大叔。尽管你的硬件和软件一直升级,变得更快、更漂亮、更优雅,可在我眼里你一直没有变,静静的处理键盘和鼠标发出的每个指令,从容不迫的迅速回应。当年夜深人静写代码和论文时,我只听到你“心脏”发出的声音和“眼睛”给予的反馈。 费德勒的缪斯是网球,科比的缪斯是篮球,而你就是我的缪斯[1]。戴森公司创始人、“设计之王”戴森说,工程师是最幸福的职业[2],对此我深信不疑。 距离2000年春节已有20年,我望着你的“眼睛”,仿佛看见了15岁的自己。   [1] 纪录片“科比的缪斯”(Kobe Bryant’s Muse: The Sacrifice For Greatness / Muse ), 2015. [2] 英国“设计之王”戴森:工程师是最幸福的职业. 哈佛商业评论. 2021年第2期.
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从约翰霍普金斯大学COVID-19系统谈跨领域交叉

2020-04-29 春节新冠疫情爆发时,我开始留意约翰霍普金斯大学开发的COVID-19新冠疫情态势感知系统(COVID-19是世界卫生组织给新冠病毒的权威命名)。这个系统的数据目前在全球被广泛引用,已成为一个跨领域的典范系统。 也许是因为曾经设计过态势感知产品,我对这个系统尤其关注,反复使用这个系统,揣摩创作者的设计思路,发现打动人心的细节。如果从产品角度给COVID-19系统打分,毫无疑问它是一流产品-功能性90分,易用性85分,可视化80分。 为什么是霍普金斯大学而不是其它研究机构或公司能做出这个系统?这个问题或许更有启发性。霍普金斯大学拥有全球顶级医学院(常年排名第一),其计算机专业也非常强。CSSE(Center for System Science and Engineering,系统科学与工程研究中心)是COVID-19系统研发部门,同时是霍普金斯大学一个跨学科、跨领域的研究中心。CSSE围绕约翰霍普金斯优势专业医学,有大量与计算机、数据科学和可视化的交叉研究。所以不难理解为什么该系统在霍普金斯大学成功研发。 CSSE主页有一则研究传染病网络传播模型的博士后招聘信息,颇为有趣,所要求的大部分技能和计算机/数据科学有关,例如“熟练的编程和可视化技能、有大规模数据集分析经验,同时有传染病相关领域知识”。 在技术层面,COVID-19系统数据主要来自WHO(世界卫生组织),地图系统与Arcgis合作。技术因素并不是构建这个系统的难点,而主导一个系统(产品)的灵魂人物是产品经理,优秀的产品经理极其稀缺。 产品经理是跨领域交叉的典型代表,但产品经理很难被“培养”,因为没有任何一门课程、一门专业能够覆盖产品经理所需要的知识和技能。和产品经理一样,可视化人才同样稀缺,他/她能理解业务、掌握数据分析和可视化技术,同时有良好的审美品味。 霍普金斯大学的COVID-19系统,给我们树立了一个跨领域交叉的典范。
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2019年读书札记

2020-01-01 尽管2019年文字产量有所下降,但阅读和写作对我仍然非常重要(和有乐趣)。今年读过的几本好书思想性和文学性都俱佳。 大鱼 “大鱼”是一本描写父子关系的中篇哲理小说,大部分人看过这部电影(我没有看过)。这本书篇幅不长,但非常有深度,特别是描写父子间那种难以明说的感情联系。 我看着这个老人,我的父亲把他苍白的老脚丫浸在这清澈的水流里。他生命最后时刻的这么一瞬,我突然真切地想到了他作为一个男孩、一个少年的样子——他面前有着完整的未来,就像我面前的未来一样。我从没这样想过。而这些影像——父亲的现在与过去——重叠了,他在这一刻变成了一个狂野的怪物,同时年轻而苍老着,将死而又是新生的。 我的父亲成了一个神话。 过去与现在 毛姆是我最喜爱作家,他的长篇小说几乎读遍,这本小说不算出名,但非常好看,因为毛姆用最擅长的故事文笔描写了文艺复兴时期两位重要人物 - 马基雅维利和切萨雷·波吉亚,前者被称为西方近代政治学鼻祖,后者是中世纪意大利显赫一时的军事家。毛姆的毒舌文笔再次展现,马基雅维利的“小人物”形象跃然纸上。(马基雅维利在当时确实只是一个小人物,但那个时代的人们没有想到后来他的影响力如此之大) 海都物语-威尼斯一千年 盐野七生每部系列小说都堪称精品,这本书属于“文艺复兴故事”系列第3本,对威尼斯建国、海上贸易战争、当地风俗等长达一千年的历史进行了细致又不失大局的描写,让人大开眼界。很难想象,一个城市(国家)全部建在水上,而且在中世纪如此辉煌。 霍比特人 托翁(托尔金)的“霍比特人”比“指环王”篇幅要短,但深度和思想性丝毫不减,而且比电影精彩许多。“指环王”和“权力的游戏”小说都是经典中的经典,但篇幅都很长,我到目前还没有读完… 硅谷百年史 一本权威的硅谷编年史,描述了各个阶段里程碑技术和公司诞生故事。硅谷仍然引领全球科技创新,不仅是因为人才、大学和资本,更重要的是硅谷独特的生态系统和文化几乎无法被复制,无论全世界有多少城市想打造“硅谷模式”。